Относительность механического движения заключается в относительности скоростей перемещения тел: их скорости будут различны относительно разных систем отсчета. Например, скорость человека, едущего в поезде, или летящего самолетом, будет отличаться как по величине, так и по направлению, в зависимости от того, в какой системе отсчета эти скорости определяются: в системе отсчета, связанной с движущимся транспортным средством, или с неподвижной Землей. Различными будут также траектории и скорости движения тела в разных системах отсчета. При механическом движении относительна также траектория движения.

Пройденный телом путь тоже зависит от системы отсчета. Рассмотрев тот же пример с пассажиром в поезде можно понять, что проделанный им путь относительно поезда за время поездки равен нулю (если он за все время не передвигался по вагону), или же намного меньше пути, который он преодолел вместе с поездом относительно Земли. Следовательно, при механическом движении относительным является и путь.

Любое движение, как и покой тела (как частный случай движения) относительны. Для ответа на вопрос, покоится тело или движется и как именно движется, необходимо указать, относительно каких тел рассматривается движение этого тела. В противном случае никакое высказывание о его движении не может иметь смысла.

Тела, относительно которых рассматривается данное движение, называют системой отсчета. Выбор системы отсчета зависит от условий задачи, тогда положение одного и того же тела можно одновременно рассматривать в разных системах координат. Следовательно, относительно разных тел отсчета в разных системах координат у одного и того же тела могут быть совершенно различные координаты. Это значит, что положение тела относительно: оно различно относительно разных тел отсчета и связанных с ними разных систем координат.

Но относительно не только положение тела. Относительно и его движение. В чем же относительность движения? Например, пилоту необходимо знать движение самолета относительно Земли и относительно воздуха, который в ненастную погоду сам движется; артиллеристу важно знать движение снаряда не только относительно Земли, на которой стоит орудие, но и относительно танка, в который он должен произвести выстрел, и который сам движется относительно Земли и т. д.

Движения одного и того же тела относительно разных тел отсчета, движущихся относительно друг друга, могут довольно сильно отличаться.