Ионизирующее и неионизирующее излучение различаются по своим характеристикам и воздействию на живые организмы. Для того, чтобы проиллюстрировать различия между ними, потребуется проанализировать взаимодействие электромагнитных волн с веществом.

Длина и частота волны дают существенную характеристику электромагнитных полей: электромагнитные волны (колебания) перемещаются частицами, которые принято обозначать как кванты.

Кванты волн более высокой частоты (и более короткой длины) перемещают больше энергии, чем поля более низкой чистоты (с более длинной волной).

Отдельные электромагнитные волны перемещают настолько большое количество энергии в расчете на один квант, что они могут разрушить связи между молекулами. В электромагнитном спектре такое свойство присуще излучаемым радиоактивными веществами гамма-лучам, космическим и рентгеновским лучам. Все они квалифицируются как «ионизирующее излучение».

Те поля, кванты которых не могут разрушить связи, удерживающие молекулы между собой, принято обозначать как «неионизирующим излучением».

Антропогенные источники электромагнитных полей, в большой мере обуславливающие жизнь в современном промышленном городе (электричество, микроволны, а также радиоволны), располагаются в том участке электромагнитного спектра, которому свойственны относительно длинные и низкочастотные волны, а соответственно, их кванты не могут разрушить химические связи и нанести вред живому организму.