Ядерные цепные реакции — это ядерные реакции, в которых частицы, вызывающие их, образуются и как продукты этих реакций. Такой реакцией является деление урана и некоторых транс­урановых элементов (например, 239Pu) под действием нейтронов. Впервые она была осуществлена Э. Ферми в 1942 г. После открытия деления ядер У. Зинн, Л. Силард и Г. Н. Флеров показали, что при делении ядра урана U вылетает больше одного нейтрона: n + U А + В + v. Здесь А и В — осколки деления с массовыми числами А от 90 до 150, v — число вторичных нейтронов.

Коэффициент размножения нейтронов. Для течения цепной реакции необходимо, чтобы сред­нее число освобожденных нейтронов в данной массе урана не уменьшалось со временем, или что­бы коэффициент размножения нейтронов k был больше или равен единице.

Коэффициентом размножения нейтронов называют отношение числа нейтронов в каком-либо поколении к числу нейтронов предшествующего поколения. Под сменой поколений понимают деление ядер, при котором поглощаются нейтроны старого поколения и рождаются новые нейтроны.

Если k ≥ 1, то число нейтронов увеличивается с течением времени или остается постоянным, и цепная реакция идет. При k > 1 число нейтронов убывает, и цепная реакция невозможна.

В силу ряда причин из всех ядер, встречающихся в природе, для осуществления цепной ядер­ной реакции пригодны лишь ядра изотопа Цепные ядерные реакции. Коэффициент размножения определяется: 1) захватом медленных нейтронов ядрами Цепные ядерные реакции последующим делением и захватом быстрых нейтронов ядрами Цепные ядерные реакции и Цепные ядерные реакции, также с последующим делением; 2) захватом нейтронов без деления ядрами урана; 3) захватом нейтронов продуктами деления, замедлителем и конструктивными элементами установки; 4) вылетом нейтронов из делящегося вещества наружу.

Лишь первый процесс сопровождается увеличением числа нейтронов. Для стационарного тече­ния реакции k должно быть равно 1. Уже при k = 1,01 почти мгновенно произойдет взрыв.

Образование плутония. В результате захвата изотопом урана Цепные ядерные реакции нейтрона образуется радиоактивный изотоп Цепные ядерные реакции с периодом полураспада 23 мин. При распаде возникает первый трансура­новый элемент нептуний:

 

Цепные ядерные реакции.

 

β-радиоактивный нептуний (с периодом полураспада около двух дней), испуская электрон, превращается в следующий трансурановый элемент — плутоний:

 

Цепные ядерные реакции.

 

Период полураспада плутония 24000 лет, и его важнейшим свойством является способность делиться под влиянием медленных нейтронов так же, как и изотоп Цепные ядерные реакции С помощью плутония может быть осуществлена цепная реакция с выделением огромного количества энергии.

Цепная реакция сопровождается выделением огромной энергии; при делении каждого ядра выделяется 200 МэВ. При делении 1 г ядер урана выделяется такая же энергия, как при сжига­нии 3 т угля или 2,5 т нефти.