Множественное число существительных в родительном падеже требует соблюдения определенных морфологических норм. Можно выделить следующие правила образования и употребления окончания существительных во множественном числе родительного падежа:

  1. Если в начальной форме существительное не имеет окончания (имеет нулевое окончание), то в родительном падеже оно будет иметь окончание: лес – лесов, барак – бараков, конь – коней.
  2. Если в начальной форме существительное имеет окончание, то в родительном падеже оно, наоборот, будет нулевым: дело – дел, яблоко – яблок, веретено – веретен, земля – земель.     

Этот механизм способствует уменьшению фонетической перегрузки языка, а также избеганию совпадений начальной и производных форм имен существительных.

Важно знать. Имена существительные среднего и женского рода, которые в начальной форме имеют окончание –ья, -ье будут также иметь нулевое окончание в родительном падеже. Хотя завершительную морфему  –ий, которую они получают в родительном падеже, многие по ошибке считают окончанием, она является частью основы слова: кушанье – кушаний, снадобье – снадобий, побережье – побережий, захолустье – захолустий, ведунья – ведуний, келья – келий.

Из вышеописанных правил есть два исключения:

  • Существительные с ненулевым окончанием могут иметь также ненулевое окончание в родительном падеже множественного числа: кегля – кеглей, доля – долей; верховье – верховьев, дно – доньев, личико – личиков, платье – платьев.
  • Некоторые существительные мужского рода с нулевым окончанием на твердую согласную могут также оставить нулевое окончание в родительном падеже: один грузин – много грузин, один солдат – много солдат, один цыган – много цыган.