По характеру потоки жидкости подразделяют на напорные, безнапорные и гидравлические струи.

При напорном движении у потока отсутствует свободная плоскость, это следует понимать, что он локализован твердыми стенками со всех сторон (движение жидкости в заполненном ею трубопроводе).

При безнапорном движении у потока присутствует свободная плоскость, следует понимать, что он локализован твердыми стенками лишь по части периметра (течение жидкости в каналах и реках).

В гидравлических струях поток окружен со всех сторон свободной поверхностью.