30 апреля 1897 года принято считать днем рождения первой элементарной частицы - электрона. В этот день Джозеф Джон Томсон (глава Каведишской лаборатории и член Лондонского королевского общества) зачитал судьбоносный доклад "Катодные лучи" в Королевском институте Великобритании. Исследователь заявил, что его продолжительные эксперименты с электрическим разрядом в газе при низком давлении закончились определением сущности катодных лучей.

Ученым был установлен удельный заряд q/m катодно-лучевых частиц - "корпускул", как он их обозначал, по отклонению катодных лучей в электрическом и магнитном полях. На основе анализа рассчитанного числа с известным в то время удельным зарядом одновалентного иона водорода, методом косвенных умозаключений, он сделал вывод, что масса этих частиц, получивших в дальнейшем времени обозначение "электроны", существенно меньше (более чем в тысячу раз) массы самого легкого иона водорода.

Обнаружению электрона в большой степени помогла предыдущая эволюция методики характеристики электрического разряда в газах и совершенствование экспериментального оборудования. Сам феномен свечения газа при пропускании через него электрического тока был открыт и изучен в 1838 году М. Фарадеем. Спустя 20 лет германский физик и естествоиспытатель Генрих Гейсслер (1815-1879) впаял в стеклянную разрядную трубку пару металлических электродов и изучил на ней свечение газов, обосновав, что цвет свечения обусловлен природой газа. Существенно повлияло на постижение разряда в разреженных газах открытие манометра для нахождения значений низких давлений газа (Г. Маклеод).